13/10/2017 8 min histoireetsociete.wordpress.com #133988

The Newyorker : la notion de race mise à mal par la découverte de gènes pour la couleur de la peau par Carl Zimmer

Il est clair -c'est le cas de le dire- que les Cubains qui ont une palette très varié&e de couleurs pour désigner la peau humaine sont plus proche de la réalité des bizarreries des gènes associées à l'évolution que les crétins suprématistes blancs, mais ça nous le savions déjà... En revanche, je suis assez contente d'avoir toujours constaté la grande diversité des êtres humains indépendamment de la couleur de leur peau, mon ami Semou Parthé Gueye m'accusait injustement de ne pas voir la différence. Non, mais elle me semblait y compris sur le plan formel très secondaire par rapport à d'autres critères qui à la taille par exemple me faisait reconnaître un peuple du sud ou du nord ou des individus entre eux. Il n'y a pas d'ailleurs que les blancs pour imaginer que tous les noirs sont pareils, les enfants noirs en Afrique qui voyaient rarement des blancs pleuraient en me voyant, pour eux j'étais un fantôme, Semou me répondait que les enfants breton venaient avec un doigt mouillé pour lui nettoyer la peau. Le caractère discriminant excessif accordé à la couleur de la peau est bel et bien une construction sociale, une base inventée à l'origine du racisme.(note et traduction de Danielle Bleitrach pour histoire et societe)

Pendant des siècles, la couleur de la peau a eu une signification sociale puissante - elle a représenté une caractéristique déterminante de la race et un point de départ pour le racisme.

« Si vous demandez à quelqu'un dans la rue, » Quelles sont les principales différences entre les races ?, « ils vont dire la couleur de la peau », a déclaré Sarah A. Tishkoff, un généticien à l'Université de Pennsylvanie.

Jeudi, le Dr Tishkoff et ses collègues ont montré qu'il s'agissait d'une erreur profonde. Dans la revue Science, les chercheurs ont publié la première étude à grande échelle de la génétique de la couleur de la peau chez les Africains.

Les chercheurs ont identifié huit variantes génétiques dans quatre régions proches du génome humain qui influencent fortement la pigmentation - certaines rendant la peau plus foncée et d'autres la rendant plus claire..

Ces gènes sont partagés à travers le monde, il s'avère; l'un d'eux, par exemple, blanchit la peau des Européens et des chasseurs-cueilleurs au Botswana. Les variantes géniques étaient présentes dans les lointains ancêtres de l'humanité, avant même que notre espèce ait évolué en Afrique il y a 300 000 ans.

La distribution répandue de ces gènes et leur persistance au cours des millénaires montrent que les vieilles lignes de couleur sont sans signification essentielle, ont dit les scientifiques. La recherche « met à mal le concept biologique de la race », a déclaré le Dr Tishkoff.

Les humains développent la couleur beaucoup comme les autres mammifères. Des cellules spéciales dans la peau contiennent des poches, appelées mélanosomes, remplies de molécules pigmentaires. Plus il y a de pigments, plus la peau est foncée.

La couleur de la peau varie également avec le type de pigments: Les mélanosomes peuvent contenir des mélanges d'un brun-noir appelé eumélanine et un jaune-rouge appelé phéomélanine.

Pour trouver les gènes qui aident à produire des pigments, les scientifiques ont commencé par étudier les personnes d'ascendance européenne et ont découvert que les mutations d'un gène appelé SLC24A5 ont amené les cellules à produire moins de pigments, conduisant à une peau plus claire. Sans surprise, presque tous les Européens ont cette variante.

«Nous savions beaucoup de choses sur la raison pour laquelle les gens ont la peau pâle s'ils ont une ascendance européenne», a déclaré Nicholas G. Crawford, chercheur postdoctoral à l'Université de Pennsylvanie et co-auteur de la nouvelle étude. « Mais on savait très peu pourquoi les gens ont la peau foncée. »

Depuis le début des années 2000, le Dr Tishkoff a étudié les gènes en Afrique, découvrant des variantes importantes pour tout, de la résistance au paludisme à la taille.

Les populations africaines varient énormément dans la couleur de la peau, et le Dr Tishkoff a estimé que les variantes génétiques puissantes doivent en être responsables.

Étudiant 1 570 personnes en Ethiopie, en Tanzanie et au Botswana, elle et ses collègues ont découvert un ensemble de variantes génétiques qui représentent 29 pour cent de la variation de la couleur de la peau. (La variation restante semble liée à des gènes encore à découvrir.)

Une variante, MFSD12, était particulièrement mystérieuse: Personne ne savait à ce quoi elle aboutissait dans le corps. Pour étudier sa fonction, les chercheurs ont modifié le gène chez les souris de laboratoire rougeâtres. En leur donnant la variante trouvée chez les Africains à la peau plus foncée, les souris grisonnaient.

Comme cela s'est avéré, le MFSD12 peut affecter la production d'eumélanine brun-noir, produisant une couleur de peau plus foncée.

Les huit variantes de gènes que le Dr Tishkoff et ses collègues ont découvert chez les Africains se sont avérés être présents dans de nombreuses populations à l'extérieur du continent. En comparant l'ADN de ces personnes, les chercheurs ont pu estimer depuis combien de temps les gènes sont apparues.

Ils se sont révélés immensément vieux. Par exemple, une variante de la peau claire - que l'on trouve aussi bien chez les Européens que chez les chasseurs-cueilleurs de San du Botswana - est apparue il y a environ 900 000 ans.

Même avant Homo sapiens, nos lointains ancêtres avaient un mélange de gènes pour la peau claire et foncée. Certaines populations peuvent avoir eue la peau foncée et d'autres la peau claire; ou peut-être qu'ils étaient tous de la même couleur, produite par un mélange de variantes.

Les Néandertaliens se sont séparés de nos ancêtres il y a environ 600 000 ans et se sont répandus en Europe et en Asie orientale. Alors qu'ils ont disparu il y a environ 40 000 ans, une partie de leur ADN a survécu.

Ces hominines ont hérité de la même combinaison de variantes déterminant la couleur de la peau, ont également découvert le Dr Tishkoff et ses collègues. Il est possible que certaines populations de Néandertal, aussi, aient une peau claire et d'autres une peau foncée.

Les humains vivants se sont retrouvés avec un large éventail de teintes - de pâle et freckly en Irlande à brun foncé dans le sud de l'Inde, en Australie et en Nouvelle-Guinée. Les chercheurs ont soutenu que ces différentes couleurs ont évolué en partie en réponse à la lumière du soleil.

L'idée est que les personnes qui vivent avec une intense lumière ultraviolette ont bénéficié de la couleur sombre, des pigments qui ont protégé des molécules importantes dans leur peau. Dans les endroits moins ensoleillés, les gens avaient besoin d'une peau plus claire car ils étaient capables d'absorber plus de lumière du soleil pour fabriquer de la vitamine D.

Les nouvelles preuves génétiques appuient cette explication, mais ajoutent une complexité inattendue. Les populations à peau foncée du sud de l'Inde, de l'Australie et de la Nouvelle-Guinée, par exemple, n'ont pas évolué de façon indépendante simplement parce que l'évolution l'a favorisé.

Ils ont hérité des variantes sombres ancestrales que l'équipe du Dr Tishkoff a trouvées chez les Africains. « Ils devaient avoir pour origine une population africaine », a déclaré le Dr Tishkoff.

Pourtant, il en est de même pour certains gènes qui produisent une peau claire en Asie et en Europe. Ils sont également originaires d'Afrique et ont été transportés sur le continent par des migrants.

Comme les Africains ont déménagé en Europe et en Asie, ils se sont mélangés avec des Néandertaliens à plusieurs reprises. La semaine dernière, Michael Dannemann et Janet Kelso de l'Institut Max Planck pour l'anthropologie évolutionniste en Allemagne ont rapporté que les Britanniques portent encore un certain nombre de variantes néandertaliennes qui colorent la peau.

Certains des gènes récemment découverts sont apparus relativement récemment dans notre évolution.

La variante de la peau pâle de SLC24A5, très répandue en Europe, par exemple, est une addition récente au génome, apparue il y a seulement 29 000 ans, selon la nouvelle étude. Il s'est répandu seulement dans les quelques derniers milliers d'années.

Le Dr Tishkoff et ses collègues l'ont trouvé fréquemment non seulement en Europe, mais aussi dans certaines populations d'Africains à la peau claire en Afrique de l'Est et en Tanzanie. Des études d'ADN ancien récemment découvertes en Afrique suggèrent une explication.

Il y a plusieurs milliers d'années, semble-t-il, une migration des premiers agriculteurs du Proche-Orient a balayé l'Afrique de l'Est. Au cours de plusieurs générations de métissage, la variante pâle de SLC24A5 est devenue courante dans certaines populations africaines.

Dans l'ensemble, la nouvelle étude fournit « une appréciation plus profonde de la palette génétique qui a été mélangée et adaptée par l'évolution », a déclaré Nina Jablonski, un expert sur la couleur de la peau à l'Université de Pennsylvanie.

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